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中國最早的炒匯:明代商人冒死向外國走私銅錢
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本文摘自:《透過錢眼看中國歷史》,作者:波音,作者:北京航空航天大學出版社

這不是一艘普通的商船,而是一艘明朝的走私船,那些銅錢是私自出口國外的錢幣!

走私銅錢?聽說過走私金銀珠寶、珍禽異獸,這艘船怎麼會走私不起眼的銅錢呢?從經濟學的角度看,銅錢走私出口,一方面是明朝政府禁止銅錢出口,才會有人走私犯禁;另一方面銅錢在海外各國的購買力要高於明朝國內,否則走私出去也會無利可圖。www.emoneybtc.com

那麼,明朝為何要禁止銅錢出口呢?

其實說到“禁銅令”,我們在第六篇中介紹過,從宋朝就已經開始了,當時規定禁止把銅料運送到國外。這主要原因是因為中國鑄造錢幣的需要。中國古代黃金、白銀奇缺,本國又少有金銀礦,所以用於鑄造貨幣的金屬主要是銅,有時候甚至拿容易銹蝕的鐵來充數。

隨著經濟的發展,社會需要更多的貨幣參與流通,否則就會造成經濟學所說的通貨緊縮,交易受到限制,經濟規模難以擴大。所以中國古代各朝都非常重視銅錢的鑄造,並不時向市場上投放新鑄造的銅錢,滿足經濟的需要。鑄造銅錢就需要銅料,同宋朝以來中國繁榮的古代經濟相比,中國境內的銅礦顯然不算充裕,於是各朝各代都很珍視銅料,按照現代的話語,銅料關系到古代中國的金融穩定。所以,從宋朝開始一直到明清,中國多次頒布禁銅令,為的就是鑄幣需要。

然而這就出現了一個問題:既然古代中國對銅料很需要,需求帶來高額利益,走私船隊應該從海外各國采購銅料運輸到中國,滿足這種需要,以此牟利,才符合經濟規律。怎麼走私船隊反而向海外走私銅料和銅錢呢?

答案是:海外各國更需要中國的銅料和銅錢!

大航海家鄭和手下的翻譯曾經寫過一本《瀛涯勝覽》,裡面談到:“爪哇國通用中國歷代銅錢,舊港國亦使用中國銅錢,錫蘭國尤喜中國銅錢,每將珠寶換易。”其中爪哇國、舊港國位於今天的東南亞,錫蘭國就是今天南亞的斯裡蘭卡,即鄭和與錫蘭山國之間的錫蘭山之役的發生地。這段記載說明,當時中國的銅錢在海外許多國家大量流通。

在當時的東南亞和南亞地區有許多大大小小的國家,它們在開展國內和國際貿易的時候,迫切需要一種具有信用的貨幣,能夠順利與別國做貿易。假如自己鑄幣,需要掌控銅礦,或者至少有穩定的銅料來源;還需要有足夠好的鑄造技術。這些技術對於許多小國家來說,太高端了。此外,鑄幣時還不能以劣質材料冒充好材料,破壞貨幣的信用。

打鐵錘要硬,煉鋼火要猛;沒有金剛鑽,別攬瓷器活。這些小國自己沒辦法鑄幣,如何解決貨幣問題呢?當然是拿來主義了,從信用好的國家直接進口貨幣!

來自大明王朝的銅錢滿足了這些海外諸國的貨幣需要。明朝鑄造的銅錢質量上乘,而且國家長期強盛,貨幣的信用有保障,對於海外的一些小國家來說,自己鑄幣還不如直接從明朝輸入一些銅錢,作為本國流通貨幣來得容易。而對於一些大的國家,比如當時東亞的日本和東南亞的越南,它們一方面輸入了許多明朝銅錢,另一方面本國技術和銅料也有保障,所以曾經大批仿鑄明朝的銅錢,和明朝的銅錢一道在市面上流通,供本國商貿人士使用。

國外考古也證實了當時明朝銅錢作為世界貨幣的地位。比如日本考古學家曾經對日本48處挖掘出銅錢的遺址進行分析,在發現的55萬枚銅錢中,幾乎都是來自中國的銅錢。環南中國海和環印度洋周邊的一些國家和地區,比如從泰國、馬來西亞、斯裡蘭卡、印度,到阿曼、伊朗、肯尼亞、坦桑尼亞,都曾經出土過明朝的永樂通寶銅錢。

明朝前期,國內貨幣量遠遠跟不上經濟發展的腳步,需要獲得大量的銅錢乃至黃金、白銀,但海外諸國對明朝銅錢的需求更加饑渴,這從銅錢與白銀的比價上就可以看出來。比如明朝中期,在中國境內,1兩白銀可換700~800文銅錢,而當時日本1兩白銀只能換約250文銅錢,銅錢的購買力顯然比明朝強。數倍的利潤足以驅使一些人走私銅錢和銅料出國,到國外把銅錢留下,采購一批貨物回到明朝賣掉,換成銅錢再出海。甚至更簡單一些,拿著銅錢到國外去,兌換成白銀,然後拿著白銀回國,兌換回更多的銅錢,再帶著這批銅錢出國。這種手法與今天世界上的炒匯非常類似。比如,當投機家們發現人民幣相對於美元被低估的時候,他們就會大量地把手中的美元兌換成人民幣,等待人民幣升值,回歸它應該具有的價值,然後再換回美元,手中的美元就增加了。今天西裝革履在華爾街出入的投資家們其實並沒有多麼高級的智慧,他們現在所使用的招法,幾百年前明朝的走私商人們就已經玩得很熟練了。

猖獗的明朝走私炒匯活動會有什麼後果呢?明朝境內的銅錢大量減少,大量小額交易難以進行,而明朝的自耕農們的經濟活動基本上都是小額交易,他們要用生產的糧食換銅錢,然後再用銅錢換其他生活用品。物以稀為貴,作為貨幣的銅錢少了,銅錢相對於其他商品包括糧食的價格就提高了,所以自耕農們用相同數量的糧食換來的銅錢就變少了。這就叫做通貨緊縮。

對於經常處於溫飽線的自耕農來說,收入減少就意味著家庭要陷入困境。這是自耕農們不能承受的,也是大明王朝的統治者不願看到,更不願容忍的。所以,官兵與海盜的捉迷藏游戲就不斷地在大海上REPLAY。

銅錢缺,白銀也缺。中國的鄰國中,日本出產白銀,明朝的許多商品,比如瓷器,還深受當時的日本人喜愛。如果明朝能夠和日本互利互惠,拿瓷器換白銀,還是可以解決錢荒問題的。可惜明朝時期,中日關系非常糟糕,前有日本武士組成的海盜武裝襲擾中國海岸,引發了明朝的抗倭戰爭;後有抗日援朝,明朝出兵幫助朝鮮抵擋日本豐臣秀吉的入侵軍。這兩國的關系一直如富士山上的積雪一般冰冷。區區一點點走私流入明朝的白銀,根本就是杯水車薪,不解決問題。

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